miércoles, 3 de febrero de 2010

¿Por qué se produjo el terremoto de Haití?

Partiendo del Lago Enriquillo que está en la República Dominicana sale una falla hacia el oeste que pasa por Haití, muy cerca de su capital, y que llega hasta Jamaica. Al desplazarse las tierras al norte y al sur de la falla en sentido contrario han producido el terremoto.Sabemos que los continentes son como barcos que flotan sobre el «mar» del manto terrestre.

Hay placas muy grandes que «transportan» los grandes continentes como Europa, Norteamérica o Australia; pero también hay placas más pequeñas, como es, por ejemplo, la del Caribe. Y hay placas aún más pequeñas que se llaman microplacas.
Algunos geólogos creen que dentro de la placa del Caribe todavía hay una microplaca que se llama Gonvave.
Ha sido ese desplazamiento de tierras en la falla de Enriquillo la que ha producido el terremoto. Las medidas del desplazamiento dan que las dos zonas se separan entre 1y 2 cm al año.

La falla pasa a muy pocos kilómetros de la capital de Haití (Puerto Príncipe). El epicentro del terremoto ocurrió tan solo a 15 kilómetros de la capital y su hipocentro (el punto debajo de la superficie terrestre por donde empezó a romperse) está tan solo a 8 km de profundidad. Es decir, es relativamente muy superficial lo que suele aumentar los daños.

(Epicentro del terremoto. Cortesía de USGS. Vía BBC)Este tipo de fallas, funciona como se ve en la siguiente figura.
(Fallas de deslizamiento)Si las dos zonas de la falla se mueven muy lentamente no suelen producir terremotos. Cuando se separan rápidamente –2 cm al año se considera rápido– sí que producen terremotos. Si la tierra se va justando cada poco tiempo tenemos pequeños terremotos muy frecuentes. Pero cuando no hay terremotos en muchos años lo que ocurre es que la energía se acumula y cuando «salta» lo hace con una fuerza tremenda. Esto último es lo que había sucedido en el caso del terremoto que nos ocupa. El terremoto anterior en Haití había ocurrido en 1842; así que en la falla se había ido acumulando energía durante 167 años. El resultado ha sido un terremoto de 7 grados en la escala de Richter. Para que nos hagamos una idea, es equivalente a haber lanzado en el epicentro una bomba con 32 millones de toneladas métricas de TNT. Debemos tener en cuenta que la escala de Richter es logarítmica. Es decir, que su crecimiento es exponencial. Un terremoto de grado 7 no es el doble de uno de grado 6, es mucho más. Los detalles exactos dependen de una fórmula que puede verse en el enlace indicado.

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